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Descubre la NASA metal en la atmósfera de Marte

La nave espacial de la Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio (NASA, por sus siglas en inglés), MAVEN, descubrió en el planeta Marte átomos de metal (iones) cargados de forma eléctrica en su atmósfera.

Este hallazgo es la primera detección directa de la presencia permanente de iones metálicos (hierro, magnesio y sodio) en la ionosfera de un planeta distinto de la Tierra, indicó el miembro del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, Joseph Grebowsky.

“Debido a que los iones metálicos tienen vidas largas y son transportados lejos de su región de origen por vientos neutros y campos eléctricos, pueden utilizarse para inferir el movimiento en la ionosfera, similar a la forma en la que usamos hojas para revelar la dirección del viento”, reveló.

La nave explora la atmósfera superior del “planeta rojo”, a fin de entender cómo perdió la mayor parte de su aire, transformándose en un mundo que podría haber soportado miles de millones de años de vida en un planeta desértico frío hoy, indicó la agencia estadunidense.

De acuerdo con el autor principal de la investigación Grebowsky, el metal es producto de la lluvia constante de pequeños meteoritos sobre Marte, el fenómeno se produce cuando un meteorito de alta velocidad golpea la atmósfera marciana y, se vaporiza.

Agregó que los átomos de metal en el rastro de vapor obtienen algunos de sus electrones arrancados por otros átomos cargados y moléculas en la ionosfera, lo cual transforma los átomos de metal en iones cargados eléctricamente.

El polvo interplanetario que genera las lluvias de meteoros es común en el sistema solar, por lo que es probable que todos los planetas y lunas con atmósferas sustanciales tengan iones metálicos, dijo el investigador en su estudio publicado en la revista Geophysical Research Letters.

Sin embargo, Grebowsky y su equipo de trabajo encontraron que los iones metálicos se comportaron de manera diferente en Marte que en la Tierra.

“Observar los iones metálicos en otro planeta nos da algo para comparar y contrastar con la Tierra para entender mejor la ionosfera y la química atmosférica”, abundó.

Para los especialistas, la detección directa a largo plazo de los iones metálicos por MAVEN es la primera evidencia concluyente de que estos iones existen en otro planeta y que son una característica permanente ahí.

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